Escrit per Àlex Rebollo.

«To Tom who lived it» (Per a Tom qui ho va viure) és una de les dues dedicatòries que l’escriptor nord-americà John Steinbeck va fer a The Grapes of Wrath (Els raïms de la ira), la novel·la que li va valer el premi Pulitzer l’any 1940.

Però qui era aquest Tom?

El lector que coneix el llibre pot pensar que és el seu protagonista, Tom Joad però el cert és que experts en l’obra d’Steinbeck han afirmat que es tracta de Thomas Edward Collins (Norfolk, Virgínia 1897 – Sacramento, Califòrnia 1961), a qui tothom coneixia com a Tom Collins.

I és que, entremig dels núvols de pols del Dust Bowl, les caravanes per la Ruta 66 i el fenomen de la migració a Califòrnia varen sorgir figures rellevants que no en tots els casos han rebut el reconeixement que mereixien. Tom Collins és una d’aquestes persones. Mestre de professió, començà a treballar pel govern federal dins del paquet de mesures del New Deal per a fer front a la Gran Depressió que impulsà a Califòrnia la creació de campaments per acollir les nombroses famílies migrants que fugien de les Grans Planes amb  la promesa de trobar feina a les fèrtils valls californianes. Collins va estar al capdavant del campament de Weedpatch, al comtat de Kern.

Aquests campaments suposaven una millora abismal respecte els precaris assentaments que instal·laven els propietaris de les extensions agràries i, sobretot, en comparació amb els Hoovervilles, amuntegaments de barraques sense cap mena de comoditat. El campament dirigit per Collins disposava d’escola, serveis sanitaris, lavabos, biblioteca, oficina de correus i activitats d’oci com esport o ball. Però sobretot – i aquesta era una de les millors qualitats de Collins – allà, els migrants eren tractats amb dignitat. A Weedpatch, Tom Collins n’era el director i per tant el vincle amb l’administració, però l’organització interna real la dirigien els mateixos campistes, qui organitzats per comissions distribuïen les tasques a fer, vetllaven pel compliment de les normes i resolien, conjuntament amb la direcció, els conflictes.

L’agost de 1936 Tom Collins i John Steinbeck es coneixen quan l’escriptor, en la seva labor de periodista, visita el campament. Des d’aquell moment s’iniciarà una relació d’amistat que li permetrà a Steinbeck accedir, de la mà de Collins, a diversos campaments on va poder experimentar la realitat dels okies, el que sens dubte fou la font de documentació més gran per Els raïms de la ira. De fet, Weedpach és un dels escenaris que apareix a la novel·la i Tom Collins també però sota el pseudònim de Jim Rawley. Val la pena llegir les paraules amb les que Steinbeck el descriu a la novel·la per copsar el veritable mèrit de la tasca de Collins. 

[La senyora Joad parla amb el seu marit després d’haver conegut a Jim Rawley, administrador del campament de Weedpach]:

«Nosaltres som Joad. No desmereixem davant de ningú. L’avi de l’avi va lluitar a la Revolució. Vam ser agricultors fins que començaren els deutes. I després…, tota aquella gent. Ens han fet quelcom. Cada cop que se’ns acostaven, semblava que ens anessin a fuetejar. I a Needles, aquella policia. Em va fer mal, em va fer sentir estranya. Em va fer sentir vergonya. Ara ja no estic avergonyida. Aquesta gent és la nostra…, són com nosaltres. I aquell administrador [Jim Rawley / Tom Collins] ha vingut, s’ha assegut i ha pres cafè, i em deia: “Senyora Joad per aquí, senyora Joad per allà, i com està vostè, senyora Joad?”

És tornar a sentir-se gent.»

Actualment, Weedpatch segueix operatiu com a campament per a immigrants i, a banda, permet visitar alguns dels edificis històrics construïts als anys 30 com l’edifici comunitari o la biblioteca, que són les úniques construccions d’aquests campaments que resten dempeus a Califòrnia.

A la botiga del Museu de la Vida Rural trobareu una edició en castellà de la cèlebre novel·la de John Steinbeck (Las uvas de la ira, Tusquets editores, 2010), el complement perfecte a la visita de l’exposició per descobrir de forma literària el Dust Bowl, els okies, la família Joad, Weedpatch i, per descomptat, Tom Collins.

 

Fotografies:

Tom Collins, manager of Kern migrant camp, California, with migrant mother and child.
Dorothea Lange, novembre de 1936
Library of Congress: LC-DIG-fsa-8b29857

Tom Collins, manager of Kern County migrant camp, California.
Dorothea Lange, novembre de 1936
Library of Congress:LC-DIG-fsa-8b29858